La era del espacio como negocio ha comenzado

Con los vuelos suborbitales realizados por Jeff Bezos y Richard Branson este mes, la privatizacion de la industria espacial ha llegado a un punto decisivo.

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El aniversario del alunizaje del Apolo 11 marco un pequeno paso para los viajes espaciales, pero un gran salto para los multimillonarios con empresas espaciales.

Este mes, Jeff Bezos y Richard Branson demostraron de manera vivida que al parecer es seguro, y sobre todo divertido, elevarse hasta los confines del cielo. Este planeta tiene tantos problemas que es un alivio escapar de el, aunque sea durante 10 minutos, que fue mas o menos el tiempo de los viajes suborbitales que ofrecieron los empresarios a traves de sus respectivas companias, Blue Origin y Virgin Galactic.

Pero mas alla de la estupefaccion habia un mensaje mas profundo: la amazonificacion del espacio ha iniciado. Lo que era en gran medida el territorio de los grandes gobiernos ahora constituye cada vez mas la esfera de las grandes empresas tecnologicas. Las personas que nos vendieron el internet ahora nos venderan la Luna y las estrellas

Bezos, el fundador de Amazon y todavia su principal accionista, dejo claro en la conferencia de prensa que convoco despues del vuelo del martes que Blue Origin estaba lista para atender clientes. Pese a que los boletos no estaban disponibles en general, las ventas para los vuelos ya casi llegan a los 100 millones de dolares. Bezos no menciono cual era el precio de cada vuelo, pero anadio: “La demanda es sumamente alta”.

Esa demanda estaba ahi incluso antes de que los medios noticiosos de todo el mundo fueran en tropel a Van Horn, Texas, para dar una cobertura extensa y halaguena de Bezos haciendo algo que Branson hizo la semana previa en Nuevo Mexico. Vieron un evento planeado con gran detalle, en el que la astronauta mas vieja y el mas joven del mundo hicieron el viaje juntos y que fue coronado por un sorteo filantropico de 200 millones de dolares.

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Richard Branson, a la izquierda, fundador de Virgin Galactic, rociaba champan para celebrar su vuelo al espacio este mes.Credit…Andres Leighton/Associated Press

Incluso Elon Musk, director general de la empresa rival SpaceX y quien, en ocasiones, se ha mostrado desconfiado de los suenos espaciales de Bezos, se sintio obligado a felicitarlo. Lo mismo hizo Branson, quien pudo presumir que le gano la delantera porque volo un poco antes. Musk fue a despedir a Branson.

Toda esta actividad espacial es el inicio de algo nuevo, pero tambien una repeticion de lo sucedido en la decada de 1990. Al principio de esos anos, internet era propiedad del gobierno y tenia por objetivo la investigacion y la comunicacion entre unas cuantas personas. Al final, gracias a Bezos mas que a nadie mas, se convirtio en un lugar para que todos compraran cosas. Durante los siguientes 20 anos, las empresas de tecnologia se desarrollaron y se convirtieron en gigantes tecnologicos, lo cual provoco temores bipartidistas de que Amazon, Facebook, Google y Apple ahora sean demasiado poderosos.

Es posible que ahora podamos embarcarnos al espacio exterior en un viaje parecido desde los mercados alternativos hasta los grandes negocios.

Durante decadas, la NASA no tuvo el financiamiento necesario como para realizar algo tan epico como el programa Apolo. El gobierno de Donald Trump decreto regresar a la Luna para 2024. El gobierno de Joe Biden refrendo ese proposito, pero no la fecha. Si eso llega a suceder, sera con la ayuda de empresas como SpaceX y Blue Origin. A diferencia del proyecto Apolo en la decada de 1960, el proximo viaje a la Luna sera subcontratado.

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El astronauta Buzz Aldrin en la luna durante la mision Apolo 11 en 1969.Credit…Neil A. Armstrong/NASA via Associated Press

Los proyectos espaciales menos ambiciosos estan muy abiertos para los empresarios.

“Si vemos la etapa en la que se encuentra la exploracion espacial hoy en dia, sobre todo con las actividades de la orbita terrestre baja, en verdad es algo parecido a las primeras epocas de internet”, comento West Griffin, director financiero de Axiom, una empresa emergente que pretende construir la primera estacion espacial comercial.

La comercializacion del espacio comenzo durante el auge de las puntocom en la decada de 1990, pero tardo mucho mas en materializarse. Los vuelos de este mes se remontan a 1996, cuando la organizacion sin fines de lucro X Prize anuncio un concurso con un premio de 10 millones de dolares para la primera organizacion no gubernamental que construyera una nave espacial reutilizable que pudiera llevar a alguien a una altitud de 100 kilometros, o 62,5 millas, y que lo lograra en menos de dos semanas.

El diseno ganador en 2004 resulto ser SpaceShipOne en un esfuerzo dirigido por Burt Rutan, un ingeniero aeroespacial que diseno el avion Voyager que volo alrededor del mundo sin detenerse ni repostar. Fue financiado por Paul Allen, cofundador de Microsoft que murio en 2018.

El concurso tambien desperto el interes de Branson. En 1999 registro la marca “Virgin Galactic Airways” y obtuvo la licencia de la tecnologia SpaceShipOne. Branson esperaba que una version mas grande pudiera iniciar vuelos comerciales en tres anos. En cambio, tomo 17 anos.

Un ecosistema de empresas emergentes cada vez mas grande intenta comercializar el espacio al construir todo, desde la tecnologia de lanzamiento mas barata hasta los satelites mas pequenos y la infraestructura que conforma los “picos y palas” de la fiebre del oro del espacio, como lo describe Meagan Crawford, socia administrativa de la empresa de capital de riesgo SpaceFund.

“La gente mira a su alrededor y dice: ‘Vemos esta solida industria espacial. ?De donde salio?'”, comento Crawford. “Bueno, ha sido construida de manera metodica y con determinacion, y llegar hasta aqui ha implicado muchisimo trabajo durante los ultimos 30 anos”.

Los inversionistas gastaron 7000 millones de dolares en la financiacion de nuevas empresas espaciales en 2020, el doble de la cantidad de los dos anos previos, segun Bryce Tech, una firma de analisis espacial.

“Lo que todos estamos tratando de hacer es lo que hicieron Jeff, Richard y Elon hace 20 anos: construir grandes negocios. La diferencia es que estamos construyendo negocios en el espacio y ellos construyeron sus negocios en la tierra”, dijo Chris Kemp, director ejecutivo de Astra, una empresa emergente centrada en ofrecer lanzamientos mas pequenos, mas baratos y mas frecuentes.

La primera carrera espacial, que se extendio a lo largo de los anos sesenta y luego se agoto en los setenta, enfrento a un gobierno estadounidense temerario y audaz contra una Union Sovietica malevola y sin encanto alguno. Los estadounidenses ganaron esa competencia, aunque los criticos alegaron que todo era un error en una epoca en que tantas cosas dentro del pais requerian atencion y dinero.

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Un cohete Falcon 9 de SpaceX despues del lanzamiento desde Cabo Canaveral, Florida, en abril.Credit…Nasa/Ben Smegelsky via Reuters

?Y esta vez? Ocurre algo muy parecido, aunque ahora es personal. Una peticion que solicitaba que no se le permitiera a Bezos volver a la Tierra alcanzo 180.000 firmas virtuales. La senadora democrata por Massachusetts, Elizabeth Warren, tuiteo: “Es hora de que Jeff Bezos se ocupe de sus asuntos en la Tierra y pague los impuestos que le corresponden”.

Musk tuiteo una suerte de defensa de los proyectos espaciales escrita en un estilo laconico que recuerda al poeta E .E. Cummings:

los que atacan el espacio

tal vez no se den cuenta de que

el espacio representa esperanza

para tanta gente

El tuit tuvo mas de 260,000 “me gusta”, aunque tambien recibio respuestas como esta: “Nadie esta atacando el espacio. Estamos atacando a los multimillonarios que amasaron grandes fortunas a costa de una fuerza laboral explotada”.

El lunes, en una entrevista con CNN desde la base de lanzamiento en Texas, Bezos comento que sus criticos “en gran medida tenian razon”.

“Tenemos que hacer ambas cosas”, senalo. “Tenemos muchos problemas aqui y ahora en la Tierra y tenemos que hallarles solucion. Ademas, tenemos que ver hacia el futuro”.

No obstante, es evidente cual enfoque ocupa su atencion. Cuando pronuncio el discurso de fin de curso de su generacion del bachillerato en 1982, Bezos hablo de la importancia de crear una vida en inmensas colonias que floten en el espacio para millones de personas. “Toda la idea es preservar la Tierra”, afirmo The Miami Herald que habia dicho en ese momento y anadio que su objetivo primordial era ver el planeta “convertido en un enorme parque nacional”.

La semana pasada, Bezos dijo casi lo mismo. Era un sueno utopico con muchas piezas moviles complicadas; asi como, en menor escala, la idea de que un comerciante, en algun momento, venderia todo a todos y haria entregas en cuestion de horas. Y para sorpresa de casi todos, el lo hizo posible.

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Bezos junto a sus companeros de viaje despues del viaje de Blue Origin, el martes.Credit…Joe Skipper/Reuters

Branson fundo Virgin Orbit, otra rama espacial que esta poniendo en orbita pequenos cargamentos. No ha hecho alusion a ninguna vision grandiosa como Musk y Bezos sobre hacer llegar la civilizacion al sistema solar.

Los suenos de Musk acerca de Marte comenzaron con una aventura quijotesca: queria mandar una planta a Marte para ver si esta podia crecer ahi. Pero los costos de lanzar incluso un pequeno experimento eran prohibitivos. Incluso las opciones en Rusia eran inalcanzables. Asi que Musk fundo SpaceX en 2002.

Ahora desea enviar personas a Marte, no plantas. En la actualidad, SpaceX esta desarrollando Starship, una nave lo suficientemente grande como para que haga el viaje, y Starlink, una red de internet satelital, que pretende generar las ganancias necesarias para financiar los planes para Marte.

Mientras busca esos objetivos, la empresa se ha convertido en un gigante del negocio espacial. La NASA usa los cohetes y las capsulas de SpaceX para enviar astronautas y mercancias a la Estacion Espacial Internacional y operadores satelitales privados, gubernamentales y militares usan el cohete impulsor reutilizable Falcon 9 para entrar en orbita.

En fechas recientes, la NASA le otorgo un contrato a SpaceX con el fin de usar el prototipo de Starship para el programa lunar. El contrato fue disputado por Blue Origin y por otra empresa llamada Dynetics. A pesar de toda la camaraderia que se vio esta semana, los multimillonarios juegan para ganar.

Kenneth Chang colaboro en este reportaje.

David Streitfeld ha escrito sobre la tecnologia y sus efectos durante veinte anos. En 2013, formo parte del equipo que gano un Premio Pulitzer por sus trabajos explicativos.

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